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Lorsque vous recherchez des informations en ligne, par où commencez-vous ? Pour de nombreuses personnes, la réponse est un moteur de recherche, tel que Google, Bing, Yahoo ou AOL Search.

Un moteur de recherche est essentiellement un index numérique. Comme l'index d'un livre, l'index de recherche organise le contenu disponible par thème et sous-thème. Chaque moteur de recherche compile son index à partir de méthodes propres, fréquemment affinées. La création de la plupart des index et lance par un programme automatisé, dénommé robot d'indexation ou « araignée », qui visite les sites d'un réseau (tel qu'Internet) et utilise des mots ou des phrases clés présents sur chaque page pour classer les informations qu'il trouve. Une fois l'indexation terminée, ce robot utilise des liens vers d'autres sites pour rechercher de nouveaux contenus à indexer.

L'index d'un livre imprimé est consultable alphabétiquement. Le lecteur consulte les dernières pages du livre, sélectionne le thème approprié dans la liste et utilise le numéro de page fourni pour trouver la référence. Les index de moteurs de recherche contiennent des millions de pages, ce qui rend la recherche alphabétique peu pratique. Ils s'appuient plutôt sur une norme différente, la langue de requête, pour aider les utilisateurs à trouver ce qu'ils recherchent.

La principale force d'un moteur de recherche repose dans sa capacité à « apprendre » en fonction de l'interaction des chercheurs avec les données qu'il leur présente, ce qui lui permet de fournir un élément supplémentaire de contexte lorsqu'un utilisateur recherche un terme ambigu. Par exemple, une personne effectuant une recherche sur le mot « eagles » souhaite-t-elle obtenir des informations sur les oiseaux, l'équipe de football ou le groupe ? La réponse dépend de facteurs, tels que la saison ou l'emplacement géographique du chercheur, auxquels le moteur de recherche s'adapte en conséquence.